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Hay muchas cosas que deben salir bien a la hora de llevar un cohete a la luna. Por un lado, el control de la misión necesita saber donde estará el cohete y cómo dirigirlo. Y uno de los factores cruciales en el lanzamiento es tener la posición y orientación del cohete en el espacio y en el tiempo; matemáticas tienen que computarse para comprobar que el módulo lunar pueda aterrizar en un específico cráter en la Luna a unos 384,400 km de distancia.

Saturno V

En el Saturn V, el vehículo que llevo al hombre a la luna, sus sistemas de control y la guía del cohete estaban ubicados en un anillo negro en la tercera etapa del cohete, así como los módulos de comando y lunares llamados Unidades de Instrumentos (UI).

La UI era un sistema autónomo con componentes de guía básicos como radar, telemetría y acelerómetros, así como tecnologías más de vanguardia como la computadora digital del vehículo de lanzamiento (LVDC) que resolvía ecuaciones de guía. Además del LVDC, la UI contenía otros subsistemas como comunicaciones por radio y detección de emergencias. En esencia, las unidades de instrumentos eran los ojos y los oídos del Saturno V. Sin ellos, el control de la misión habría estado ciego para navegar por el espacio y la misión seria imposible de realizarse.

Unidades de instrumentos del saturno V

La historia del Saturno V, la UI y las computadoras que guiaron a la humanidad a la Luna se remontan a la industria textil. Más específicamente la industria del algodón en la ciudad con el apodo de Rocket City. Se trata de Huntsville, "La estrella de Alabama".

Establecido en 1809, Huntsville fue un centro importante para la economía del algodón en Alabama. Para 1815, ya había cinco desmotadoras de algodón que generaban suficiente riqueza para establecer una variedad más amplia de empresas comerciales. La industria textil del algodón dio forma a la actual Huntsville. Y de alguna manera, la industria textil del algodón también dio forma a la exploración espacial.

Welcome to Huntsville

Para ver cómo las fábricas textiles de algodón de Alabama de principios del siglo XIX se entrelazan con las computadoras de guía de última generación a bordo del Saturn V, necesitamos ver cómo eran estas computadoras y cómo se fabricaron.

Computadoras en el Saturno V

Había dos computadoras principales responsables de la guía a bordo del Saturn V: la computadora de guía Apollo (AGC) y la computadora digital del vehículo de lanzamiento (LVDC). El AGC era responsable de guiar el comando y los módulos lunares que albergaban a los astronautas. El LVDC, sin embargo, era la computadora de la UI responsable de guiar al cohete a través de las secuencias de lanzamiento y las separaciones de etapas. El Saturn V no podría haber sido pilotado manualmente; era una máquina demasiado compleja. El LVDC era el sextante y el volante.

Un componente clave de cualquier dispositivo digital es la memoria, y estas dos computadoras de guía almacenan la memoria de formas muy diferentes. El LVDC usaba memoria de núcleo magnético, un método de almacenamiento de información en el que los cables se tendían a través de anillos de ferrita magnetizables. Dependiendo de la carga eléctrica colocada a través del cable, los anillos girarían en sentido horario o antihorario y denotarían unos y ceros. Cada anillo era un poco de información binaria.

Aunque el LVDC era tecnología de vanguardia en ese momento, ejecutando 12.190 instrucciones por segundo, un microprocesador moderno es un millón de veces más rápido.

Al igual que el LVDC, el AGC utilizó anillos magnetizables como base de la memoria. Pero en lugar de que cada anillo represente un bit, el método de memoria del cable central del AGC logró una mayor densidad de información al colocar varios cables a través de cada anillo. Efectivamente, esto configuró los datos. Cuando se pasaba un cable por un anillo, significaba 1 bit. Cuando el cable pasó por alto el cable, significó un bit 0.

Aunque LVDC y AGC usaban métodos diferentes para almacenar memoria, compartían dos similitudes clave. Primero, el software y el hardware eran lo mismo. El texto que está leyendo ahora es software, completamente separado de la pantalla física, pero durante las misiones del Apolo, el software era hardware. Los módulos de memoria contenían la información en forma física; los cables tenían que enhebrarse de determinadas formas para transportar los bits. Por otro lado, ambos fueron hechos a mano por trabajadoras textiles.

space-age needle workers

Imagen de bostonglobe.com

A pesar de los esfuerzos por automatizar estos procesos, la creación de módulos de memoria para las misiones Apolo requería un nivel de detalle que ninguna máquina podía lograr. Tome un módulo de memoria LVDC como ejemplo. Aproximadamente del tamaño de una tostadora, cada una estaba compuesta por 14 capas de memoria de núcleo magnético. Cada capa tenía 16,380 anillos. Multiplique eso por 14 y eso es 229,320 anillos con un cable cuidadosamente enhebrado a través o alrededor.

Estos anillos eran tan pequeños como el ojo de una aguja, y ciertamente es una comparación adecuada, ya que estos módulos parecían más tejidos de metal. La memoria de la cuerda central tenía asociaciones similares con la industria textil.

Detalle de los hilos magneticos

Una imagen de primer plano de la memoria de núcleo magnético cuya estructura entrelazada recuerda mucho a la tela.

Según el documental Moon Machines, los ingenieros y programadores lo llamaban la "Memoria LOL" (Little old lady), un acrónimo de "viejita", en honor a las mujeres que cosieron la memoria. Los módulos de la computadora que guiaron al Saturn V a través del espacio fueron hechos a mano, y muchos cosidos e hilados.

Se utilizaron técnicas de fábricas textiles, solo se reemplazó el hilo de algodón por alambre de cobre. Solo las trabajadores textiles podían realizar un trabajo tan delicado.

Huntsville, Alabama ya no es un productor central de algodón. Es el hogar del MSFC (Marshall Space Flight Center), el centro de investigación de cohetes y propulsión de naves espaciales que creó el Saturno V.

Lo que una vez fue una economía del algodón se ha convertido en el segundo parque tecnológico y de investigación más grande de Estados Unidos.

Y fue la industria textil la que unió estas dos narrativas.

Las trabajadores textiles que tejieron los módulos de memoria de la computadora en el Saturn V siguen siendo una parte fundamental de la historia de la exploración espacial y la tecnología de la computadora. Gran parte del trabajo detrás del Saturo V se realizó manualmente, en fábricas, por mujeres con experiencia en textiles y telas.

Huntsville, Alabama es la ciudad que une todo esto. A principios del siglo XIX, la ciudad en ciernes estaba llena de trabajadores textiles de algodón. Más de dos siglos después, es una "ciudad cohete" llena de científicos, ingenieros e investigadores.

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